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Asteroides

Se les conoce también con el nombre de planetoides, son cuerpos celestes considerados pequeños planetas, objetos de roca y metal deformes, fríos y oscuros. Se les ha encontrado desde el interior de la órbita terrestre hasta más allá de la órbita del planeta Saturno. Se encuentran en su mayoría dentro del cinturón principal que existe entre las órbitas de Marte y Júpiter. Allí se encuentran Ceres, Pallas, Vesta (de 1000, 580 y 550 Km de diámetro) entre otros cientos de miles de ellos.

Según las teorías más aceptadas, el cinturón de asteroides sería un disco de materia que nunca llego a formar un planeta por culpa de los tirones gravitacionales ejercidos por el vecino y gigante Júpiter. Otra teoría dice que tales planetoides son el resultado de un cataclismo ocurrido a un planeta que en otro tiempo debió existir entre Marte y Júpiter.

Los asteroides describen órbitas de tipo planetario. Se calcula que existen en total más de 500 mil.

Existe un grupo, llamado los asteroides Aten, descubiertos por los norteamericanos E.F.Helin e I.M.Shoemaker en Enero de 1 976, tienen órbitas mas pequeñas que las de la Tierra. Mientras un asteroide aislado, llamado Chiron, descubierto por C.T.Koneal en Octubre de 1 977, orbita entre Saturno y Urano.

Existen otros asteroides que se mueven en otras regiones del Sistema Solar. Algunos cruzan la órbita de Marte e incluso, la propia órbita terrestre, estos son asteroides peligrosos, que podrían chocar con nuestro planeta, de hecho ya ha ocurrido en el pasado, y han dejado huella en la superficie terrestre, como es el caso del cráter Barringer , cerca de Wislow, Arizona , en Estados Unidos, que tiene 1 100 m de ancho y 180 m de profundidad. En 1 932, el astrónomo belga Euger del porte descubrió a Amor, así se inauguró una nueva categoría astronómica; la de los asteroides cuyas órbitas se acercan o se cruzan con la terrestre.

El astrónomo Witz, descubrió a Eros en 1 898, este es uno de los que cruzan la órbita terrestre, su distancia media al Sol es inferior a la de Marte. En cuanto a valores excepcionales de excentricidad hay que citar al planetoide Alinda, descubierto por el astrónomo Baade en 1 922 y que ofrece, además, las singularidades de que su afelio está más allá de Saturno y la inclinación de su órbita alcanza los 42°. Existe también un grupo de asteroides que orbitan aproximadamente a la distancia de Júpiter, la mayoría de ellos descubiertos por Max Wolf. Aestos se les llama troyanos, y sus nombres están tomados de los héroes legendarios de la guerra de Troya.

Hay asteroides que han sido capturados por Júpiter, Aaturno, Urano y Neptuno y se han convertido en satélites de estos planetas.

A los asteroides que se aproximan a la Tierra, se les conoce también como NEO (near earth objects), traducido sería objetos cercanos a la Tierra, se han encontrado a 4 de estos NEO, que se estarían aproximando peligrosamente a nuestro planeta, y podrían impactar en los siguientes años: el Toutatis en el 2 004 (pasó a 1 millón y medio de kilómetros de la Tierra), Icaro en el 2 006, el 2 002NT7 en el 2 019 y el XJ11 en el 2 028.


Fotografías de asteroides

Toutatis

Gaspra

Ida

Vesta


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